Compañía retira del mercado fritura picante One Chip Challenge; se investiga muerte de adolescente

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Un paquete de frituras picantes Paqui OneChipChallenge, el jueves 7 de septiembre de 2023, en Boston. (AP Foto/Steve LeBlanc)

(AP) — La compañía fabricante de una fritura extrapicante que se vende bajo el nombre One Chip Challenge y que se popularizó como un reto en redes sociales retiró el producto del mercado después de que la familia de un adolescente de Massachusetts atribuyó su deceso al desafío.

La causa del fallecimiento de Harris Wolobah el viernes pasado aún no se ha determinado, y hasta el jueves aún no se había realizado la necropsia, pero la familia del joven de 14 años cree que el desafío le quitó la vida.

Desde su muerte, la empresa Paqui, con sede en Texas, ha solicitado que las tiendas retiren de los anaqueles sus frituras empaquetadas de forma individual, medida que 7-Eleven ya implementó.

La fritura One Chip Challenge se vende por alrededor de 10 dólares y viene envuelta en un una bolsa sellada de aluminio dentro de una caja de cartón con forma de féretro. El paquete advierte que la fritura está hecha para el “vengativo placer del picor y el dolor intenso”, y está dirigida a adultos, por lo que debe mantenerse fuera del alcance de los niños.

Paqui, una subsidiaria de The Hershey Company, publicó el jueves un comunicado en su sitio web en el que “lamentaba profundamente la muerte” de Wolobah.

“Hemos visto un incremento de adolescentes y otros individuos que no atienden estas advertencias”, indicó la empresa. “Como resultado, aunque el producto sigue cumpliendo con los estándares de seguridad alimentaria, y por exceso de cautela, estamos trabajando activamente con los comercios para retirar el producto de los anaqueles”.

Las autoridades en Massachusetts también han respondido al deceso con una advertencia a los padres de familia sobre el desafío, el cual es popular en redes sociales como TikTok. Un gran número de personas, incluidos niños, publican videos en los que se les ve abriendo el paquete, comer la fritura picante y graban su reacción. En algunos videos se ve a personas con náuseas, tosiendo y suplicando por agua.

“Exhortamos a los padres a tener esta conversación con sus hijos y recomendarles que no participen en esta actividad”, dijo el fiscal de distrito del condado Worcester, Joseph Early, en una serie de comentarios sobre el desafío publicados en X, la plataforma conocida previamente como Twitter. “Las advertencias de la compañía destacan que las frituras están dirigidas para ser consumidas por adultos. Algunas otras personas, entre ellas adolescentes, han sido hospitalizadas en distintos estados del país debido al desafío”.

En todo el país han surgido reportes de personas que han enfermado después de llevar a cabo el reto, entre ellas tres estudiantes de una escuela secundaria de California que fueron hospitalizados. Además, el año pasado se requirió la presencia de paramédicos en una escuela de Minnesota después de que siete estudiantes enfermaron tras hacer el desafío.

“Se pueden presentar síntomas leves como sensación de quemaduras o cosquilleo en los labios, pero también puede haber síntomas más severos”, dijo Lauren Rice, directora de medicina de emergencia pediátrica en el Centro Médico Tufts de Boston, destacando que esta es una oportunidad para que padres, entrenadores y maestros aprendan sobre los distintos desafíos que circulan en redes sociales y que podrían resultar peligrosos.

“Esto se relaciona con los ingredientes utilizados para fabricar esta fritura”, continuó. “Hay algunos picantes como la capsaicina, la cual es un ingrediente químico que usamos en cosas como el gas pimienta y que son químicos muy fuertes y pueden ser muy irritantes. Algunos de los síntomas más graves que vemos pueden ser cosas como dolor abdominal, náusea y vómito”.

El doctor Peter Chai, profesor asociado de medicina de emergencia y toxicología médica en el Brigham and Women’s Hospital, dijo que estas frituras pueden ser peligrosas en ciertas circunstancias.

“Es posible que comer estas frituras con altas concentraciones de capsaicina pueda provocar la muerte”, declaró. “Realmente dependería de la cantidad de capsaicina a la que se expuso un individuo. En dosis altas puede conducir a una disritmia letal o a una lesión irreversible en el corazón”.

La policía de Worcester, que se ubica en el centro de Massachusetts y es la segunda ciudad más grande del estado, dijo en un comunicado que agentes se presentaron en la casa de la familia Wolobah la tarde del viernes y lo encontraron “inconsciente y sin respirar”. Fue trasladado a un hospital, donde fue declarado muerto.

Familiares y amigos de Wolobah creen que la fritura fue la causa de su muerte, y su familia pidió que se prohibiera su venta.

“Como nosotros lo vemos, la fritura es responsable de lo que pasó, porque él era un joven saludable”, dijo Douglas Hill, quien dirige la liga de baloncesto en la que jugaba Wolobah, a quien describió como un adolescente callado cuya familia llegó a Estados Unidos desde Liberia.

“La conversación en este momento es sobre la fritura, pero saldrán más desafíos y queremos asegurarnos de que los niños sepan que no deben participar en algo que pueda ponerlos en peligro”, añadió Douglas, quien organizó un evento de baloncesto para el sábado con el fin de rendirle tributo al adolescente. También se tiene planeada una vigilia el viernes.

No hay duda de por qué alguien comería estas frituras.

Además del nombre, One Chip Challenge (Reto de Una Fritura), el paquete establece las “reglas del desafío”, el cual alienta al consumidor a comer toda la fritura, “resistir el mayor tiempo posible sin tomar o comer nada” y publicar su reacción en redes sociales. El paquete también pregunta cuánto tiempo puede aguantar alguien, en una escala que va de un minuto a una hora.

En el reverso del paquete se advierte a los consumidores que no deben consumir el contenido si son “sensibles a los alimentos picantes, alérgicos al chile, a las solanáceas o a la capsaicina, si se está embarazada o se sufre de algún padecimiento médico”. También indica que las personas deben lavarse las manos después de tocar la fritura y “buscar asistencia médica en caso de experimentar dificultad para respirar, desmayos o náusea prolongada”.