Copa de Liga marcaría inicio de rivalidad Man U-Newcastle

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El portugués Bruno Fernandes (izquierda) y el brasileño Fred, del Manchester United, festejan al final de un partido de la Liga Europa ante el Barcelona, el jueves 23 de febrero de 2023 (AP Foto/Dave Thompson)

(AP) — Es un hecho que el Machester United y el Newcastle tienen la mira puesta en premios más prestigiosos que la Copa de la Liga inglesa.

Pero cualquiera de los dos equipos reconocerá el significado de levantar su primer trofeo importante de la temporada y de marcar potencialmente el comienzo de una nueva era de éxitos.

La final del domingo en Wembley es un duelo de dos fuerzas ascendentes en la Liga Premier, que esperan toparse por otras conquistas en los años por venir.

Y es por eso que el primer trofeo podría ser un cimiento esencial de esos proyectos.

El United luce transformado bajo las órdenes del técnico Erik ten Hag, quien ha guiado al conjunto 20 veces monarca de Inglaterra hacia su primera final, tras tomar las riendas al cierre de la campaña anterior. Y ello ha generado conversaciones inesperadas acerca de la búsqueda de un título.

Tras seis años sin un trofeo, los seguidores del United están desesperados por algo que festejar y tienen hambre de alguna evidencia de que el club está listo para desafiar el dominio recientemente ejercido por el acérrimo rival Manchester City.

Para Newcastle, la espera por un trofeo nacional relevante ha sido considerablemente más larga —la friolera de 68 años desde que ganó la Copa de la FA en 1955.

Sus esperanzas de éxito estaban prácticamente sepultadas antes de que el Fondo de Inversiones Públicas de Arabia Saudí comprara el club en 2021, convirtiéndolo quizás en el más rico del fútbol mundial.

El desarrollo del Newcastle ha sido tal vez más rápido de lo que algunos esperaban y ha llegado sin la clase de desembolsos exorbitantes que han realizado otros clubes al convertirse en nuevos ricos.

Bajo las órdenes del técnico Eddie Howe, una estrategia más sensata que espectacular en materia de fichajes ha puesto a un equipo que luchaba contra el descenso la campaña anterior en la puja por los cuatro primeros puestos, que otorgan un pasaje a la Liga de Campeones.

La obtención de dicho boleto al certamen de elite en Europa abriría la puerta a contrataciones mayores y a la continuación de la mejoría del desempeño en el campo, con el objetivo de retar pronto a los gigantes del fútbol por títulos de prosapia.

Aunque el Newcastle se ha alejado un tanto de esos primeros cuatro peldaños, sigue luciendo adelantado en su cronograma. Un trofeo subrayaría el trabajo impresionante realizado hasta ahora por Howe, si bien carecerá de su arquero Nick Pope, quien se halla suspendido.

Ten Hag, sin embargo, ha rebasado también las expectativas en su primera campaña en el puesto. Especialmente tras un comienzo humillante de campaña, en que su equipo perdió los dos primeros cotejos.

Cinco puntos detrás del líder Arsenal, el United marcha tercero y está en la contienda dentro de la Premier. La Copa de Liga dará al estratega holandés la oportunidad de ganar lo que sería apenas el cuarto trofeo del club desde el retiro de su emblemático entrenador Alex Ferguson en 2013.