La campaña de DeSantis y el súper PAC aliado enfrentan nuevas preocupaciones sobre conflictos legales

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(AP) — Ron DeSantis ha visitado cada uno de los 99 condados de Iowa. Tiene el respaldo del gobernador y cuenta con la operación para conseguir el voto más grande del estado. Y ha pronosticado la victoria en las asambleas electorales del 15 de enero en Iowa.

Pero mientras el gobernador de Florida trabaja para proyectar fuerza en las primarias republicanas y recortar la enorme ventaja del expresidente Donald Trump , la expansiva maquinaria política de DeSantis se enfrenta a una rotación de liderazgo, cifras estancadas en las encuestas y nuevas preocupaciones sobre posibles conflictos legales.

Específicamente, en las últimas semanas ha habido preocupación entre algunos dentro de la operación de DeSantis de que las interacciones entre su campaña y su red de grupos externos estén desdibujando las líneas de lo que es legalmente permisible.

Varias personas familiarizadas con la red política de DeSantis dijeron que él y su esposa habían expresado su preocupación por los mensajes de Never Back Down , el súper PAC más grande que apoya la campaña del gobernador, en los últimos meses, mientras sus cifras en las encuestas de Iowa se estancaban a finales del verano y el otoño.

El gobernador y su esposa, Casey, considerada ampliamente su principal asesora política, se sintieron especialmente frustrados después de que el grupo retirara un anuncio de televisión el mes pasado que criticaba a la principal rival republicana, Nikki Haley, por permitir la entrada de un fabricante chino a Carolina del Sur cuando ella era gobernadora.

El equipo de DeSantis compartió esas preocupaciones sobre los mensajes con miembros de la junta directiva de Never Back Down, que incluye miembros con sede en Florida con estrechos vínculos con el gobernador, según varias personas informadas sobre las discusiones. Luego, algunos de los miembros de la junta transmitieron los deseos del equipo de DeSantis al personal del Super PAC, que era responsable de ejecutar la estrategia, dijeron las personas.

Las personas hablaron bajo condición de anonimato para compartir discusiones internas.

Las leyes federales prohíben la coordinación entre campañas presidenciales y grupos externos. No se conoce ninguna demanda ni denuncia federal que alegue que la campaña de DeSantis violó la ley. Y en la era del súper PAC que comenzó con la decisión de la Corte Suprema sobre Ciudadanos Unidos en 2010, las relaciones turbias entre las campañas y los grupos externos aliados se han convertido en algo común.

Aún así, Adav Noti, director legal del Campaign Legal Center, dijo que la comunicación reportada entre el equipo de DeSantis y el súper PAC va “demasiado lejos”. Noti sugirió que las comunicaciones podrían atraer el escrutinio de la Comisión Federal Electoral, que es responsable de hacer cumplir las leyes de financiamiento de campañas pero que se ha visto paralizada por divisiones internas.

“Para tener una conversación con los agentes del candidato y los agentes del súper PAC sobre estrategia, no hay ningún argumento plausible de que eso sea legal”, dijo Noti. “Esta no es una zona gris”.

La campaña de DeSantis ha negado rotundamente que el gobernador haya intentado influir en la red de grupos externos que lo apoyan, dadas las leyes federales que prohíben la coordinación. Cuando se le pidió un comentario, el portavoz de DeSantis, Andrew Romeo, describió los informes de AP como “más tonterías provenientes de fuentes anónimas con agendas”.

“Mientras los medios continúan obsesionados con atacar a DeSantis con basura sensacionalista anónima para respaldar una narrativa falsa, nosotros seguimos enfocados en organizarnos en Iowa y compartir nuestra visión sobre cómo ayudar a los muchos estadounidenses que luchan en esta temporada navideña”, dijo Romeo.

El fundador de Never Back Down, Ken Cuccinelli, desestimó las preguntas sobre la operación política de DeSantis como insignificantes en la campaña general, diciendo que “a ningún votante le importan un comino las cuestiones de personal”.

“Vamos a respaldar al gobernador durante todo este proceso”, dijo Cuccinelli en una entrevista durante el debate republicano del miércoles pasado en Alabama. “No vamos a ir a ninguna parte y espero estar ahí para ello”.

Cuccinelli, ex fiscal general de Virginia, también dejó en claro que estaba hablando de su propia experiencia personal cuando se le preguntó directamente si sentía alguna presión por parte de los DeSantis sobre la estrategia del súper PAC.

“No, no para mí. No, no, no juego esos juegos. Simplemente no juego a esos juegos”, dijo Cuccinelli a The Associated Press. “Me encontré con el gobernador y con Casey en eventos, pero no tengo esas conversaciones”.

Cinco altos funcionarios de Never Back Down han sido despedidos o dimitidos en las últimas dos semanas, incluidos dos directores ejecutivos, el presidente y el director de comunicaciones. El grupo no ha explicado públicamente las salidas. Al mismo tiempo, los aliados de DeSantis en Florida crearon un nuevo súper PAC, Fight Right, que rápidamente se ganó la bendición pública de la campaña de DeSantis.

DeSantis dijo que no estaba familiarizado con los anuncios de Never Back Down la semana pasada cuando se le preguntó en un evento en Cedar Rapids, un evento patrocinado por el súper PAC, que lo ha acogido en paradas de campaña en todo el estado, sobre qué tan bien pensaba que lo representan.

“No sé. No los veo, para ser honesto contigo. No veo mucha televisión. Entonces, no lo sé. Realmente no puedo hablar de eso”, dijo DeSantis a los periodistas, girando y elogiando sus propios anuncios financiados por su campaña.

El gobernador de Florida depende de los súper PAC más que cualquier otro candidato presidencial destacado en la breve historia de los grupos externos, cuya importancia explotó después de un fallo histórico de la Corte Suprema de Estados Unidos en 2010.

Never Back Down ha gastado casi 43 millones de dólares en publicidad paga en lo que va del año, según la firma de seguimiento de medios AdImpact. Por el contrario, la campaña formal de DeSantis, que él controla legalmente, ha gastado sólo 4,4 millones de dólares.

Sólo en Iowa, Never Back Down ha gastado más de 16 millones de dólares en publicidad. Eso es más que cualquier otra entidad política, campaña o súper PAC en Iowa. El grupo transmitió varios anuncios en noviembre, algunos promocionando a DeSantis y otros criticando a Haley.

Never Back Down sigue siendo responsable de muchas de las paradas de campaña de DeSantis y de sus esfuerzos para conseguir el voto.

DeSantis ha visitado los 99 condados de Iowa, un gesto tradicional que hacen algunos candidatos antes de las asambleas electorales para demostrar su compromiso con Iowa. Never Back Down recibió a DeSantis en eventos en 92 de los condados que visitó, según la agenda del grupo.

Los Super PAC pueden aceptar donaciones ilimitadas, mientras que las campañas tienen límites estrictos. El gran problema: grupos como Never Back Down no pueden coordinarse legalmente con las campañas formales sobre cómo gastar ese dinero. Y un candidato tiene prohibido controlar un súper PAC.

Pero como ocurre con la mayoría de los súper PAC centrados en candidatos en 2024, quienes lideran grupos externos suelen ser cercanos al candidato. Muchos de los altos funcionarios y funcionarios originales de Never Back Down, incluida la mayoría de los que se fueron este mes, no tenían relaciones duraderas con DeSantis. A fines de la semana pasada, Phil Cox, quien logró la reelección de DeSantis en 2022, fue nombrado asesor principal del super PAC.

DeSantis elogió el viernes Never Back Down, que cuenta con 26 empleados remunerados en Iowa y dice que ha recopilado compromisos por escrito de más de 30.000 republicanos de Iowa para el caucus de DeSantis el próximo mes. Se trata de una cifra significativa para un concurso en el que el número récord de participantes fue de 186.000, en 2016.

Los caucus de Iowa tradicionalmente recompensan las campañas bien organizadas. Los aliados de DeSantis esperan que los meses de esfuerzo les ayuden a superar las expectativas de las encuestas que sugieren que Trump dominará el 15 de enero.

“Creo que la idea era que realmente podrían centrarse en esta organización”, incluso en los 99 condados, dijo DeSantis en el programa “Iowa Press” de Iowa PBS el viernes. “Así que creo que fue inteligente que hicieran eso”.

Muchos votantes que se reunieron para ver a DeSantis en un bar lleno de gente a lo largo de la frontera de Iowa con Nebraska a fines de la semana pasada dijeron que no estaban al tanto de la aparente agitación. Y aquellos que sí dijeron que no estaban particularmente preocupados.

“Eso sucede con cada campaña. Es temprano. Se van a producir cambios con la gente”, dijo Sally Madsen, de 57 años, de Council Bluffs.

Madsen, que anteriormente apoyó a Trump, ya decidió formar un grupo partidario de DeSantis. Dijo que Trump perdió su apoyo en el último año de su presidencia por cómo manejó la pandemia de COVID-19 y su incapacidad para ayudar a quienes describió como “inocentes” los alborotadores del 6 de enero, muchos de los cuales han sido condenados y algunos enviados a prisión. .

“Él no hizo nada por ellos”, dijo Madsen sobre Trump. “No sé si podría siquiera atraer a buenas personas para que trabajaran para él en este momento”.