La expansión de los vales genera más estudiantes, listas de espera y clases para algunas escuelas religiosas

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El superintendente de escuelas de la Arquidiócesis de Miami dice que la educación católica tiene cada vez más demanda en el sur de Florida, ahora que todos los estudiantes de K-12, independientemente de sus ingresos, pueden utilizar programas financiados por los contribuyentes para pagar la matrícula de escuelas privadas.

En el contexto de decisiones favorables de la Corte Suprema de Estados Unidos, de mayoría conservadora, Florida fue uno de los nueve estados que ampliaron los programas de vales escolares el año pasado. Tantas familias se han inscrito para recibir reembolsos de matrícula financiados por los contribuyentes que algunos estados ya están excediendo sus presupuestos .

Algunas escuelas religiosas de larga data ahora están planeando un futuro más pleno después de la ola de victorias políticas del llamado movimiento de elección escolar . Otros esperan que la expansión de los vales llegue a su estado.

“Estamos entrando en modo de crecimiento”, dijo Jim Rigg, superintendente de las 64 escuelas de la Arquidiócesis de Miami. Acelerada por el programa estatal de becas para escuelas privadas, la inscripción ha aumentado durante los últimos cuatro años, alcanzando su pico más alto en más de una década, dijo.

“Estamos discutiendo activamente nuevas escuelas, ya sea abiertas o reabiertas, durante los próximos años”.

Pero el uso de fondos públicos para pagar la matrícula de las escuelas religiosas (especialmente con límites de ingresos generosos o nulos) sigue siendo controvertido a medida que sus defensores ganan terreno en los estados de mayoría republicana. El movimiento cobró impulso en medio de las consecuencias de las restricciones escolares de la era de la pandemia, los debates sobre cómo los estudiantes transgénero deberían participar en la vida escolar y las guerras por libros y planes de estudios relacionados con cuestiones raciales y LGBTQ+ .

Es posible que se produzca una mayor expansión a medida que las legislaturas de la mayoría de los estados consideren docenas de proyectos de ley y casos judiciales relacionados. En Tennessee , por ejemplo, la directora de una escuela católica espera que sus estudiantes pronto sean elegibles para el programa limitado del estado. En California, las familias están demandando porque no pueden utilizar los fondos públicos disponibles para enviar a sus hijos con discapacidades a escuelas judías.

DEBATE SOBRE FINANCIACIÓN: MÁS OPCIONES VS. CUESTIONES IGLESIA-ESTADO
Treinta y dos estados tienen programas de vales y algunos han estado vigentes durante décadas. Los partidarios pregonan financiar al estudiante en lugar de a la escuela, mejores opciones académicas y más opciones para los padres que pueden beneficiarse de los impuestos que pagan. A los opositores les preocupa que pagar la matrícula de las escuelas privadas deje menos dinero para programas y maestros para los niños que se quedan atrás en las escuelas públicas. Dicen que los vales exacerban la segregación en las escuelas y les preocupa desdibujar la línea entre la Iglesia y el Estado, diciendo que las escuelas religiosas podrían discriminar a los estudiantes LGBTQ+ y otras personas.

“Cuando el dinero de los contribuyentes financia la educación religiosa, se obliga a los contribuyentes a apoyar la religión y muchas veces una religión que no es la suya”, dijo Rachel Laser, presidenta de Americanos Unidos por la Separación de la Iglesia y el Estado. Su organización es parte de una demanda que intenta detener la primera escuela religiosa autónoma del país : la Escuela Virtual Católica San Isidoro de Sevilla, dependiente de la Arquidiócesis de la Ciudad de Oklahoma. Consideró que el creciente impulso a favor de los vales es sólo una punta del ataque nacionalista cristiano a la educación pública.

“Eso es contrario a la libertad religiosa y antiestadounidense”, dijo Laser.

El presidente de Ed Choice, Robert Enlow, no está de acuerdo: “Estos son fondos otorgados a padres que, de manera neutral y privada, eligen gastarlos en escuelas no públicas o religiosas”.

Casi el 80% de las familias de escuelas privadas eligen escuelas religiosas, según P. George Tryfiates, vicepresidente de políticas públicas y asuntos legales de la Asociación Internacional de Escuelas Cristianas. La asociación representa a unas 2.200 escuelas estadounidenses.

En una declaración, dijo que las escuelas cristianas son, entre otras cosas, “un refugio de las guerras culturales sobre la sexualidad”.

MÁS ESTUDIANTES PARA ALGUNAS ESCUELAS RELIGIOSAS
En el centro de Florida, Mount Dora Christian Academy ahora tiene listas de espera para casi todos los grados y planea agregar más clases, dijo James Carr, presidente interino de la escuela arraigada en la Iglesia de Cristo, de 80 años de antigüedad. Las becas estatales ahora representan aproximadamente la mitad de los $10 millones que la escuela recibe para matrícula y cuotas, dijo, y señaló que están aumentando la diversidad y la asequibilidad de la escuela.

“La demanda de educación privada ahora está creciendo porque hay cierta ayuda”, dijo.

Debido en parte al programa ampliado de vales de Florida, la inscripción en escuelas judías en el estado ha crecido casi tanto en los últimos dos años como en la década anterior, según un análisis de datos realizado por Gabe Aaronson, director de la Oficina de Investigación sobre Educación Judía de Teach Coalition.

En la Arquidiócesis de Miami, más de la mitad de las escuelas tienen listas de espera y una en el sur del condado de Miami-Dade ha duplicado su cuerpo estudiantil, dijo Rigg, quien atribuyó en parte el crecimiento al programa de becas. El año pasado, la arquidiócesis añadió dos escuelas secundarias; Este año reabrió una escuela primaria cerrada, dijo.

Illinois es un caso atípico. La legislatura controlada por los demócratas permitió que expirara el programa estatal de becas de crédito fiscal con restricción de ingresos. La Arquidiócesis Católica de Chicago citó su desaparición como parte de la razón por la que dos de sus escuelas suburbanas cerrarían en junio.

“El crecimiento de la matrícula en las escuelas religiosas es un resultado principal de esta expansión de los vales”, dijo en un correo electrónico Samuel E. Abrams, director del Centro Nacional para el Estudio de la Privatización de la Educación en el Teachers College de la Universidad de Columbia. “Esto no debería ser una sorpresa”.

Los defensores de la educación religiosa participaron en tres fallos clave de la Corte Suprema que reforzaron las formas para que los fondos públicos fluyan hacia las escuelas privadas, dijo Abrams, incluidas las parroquiales que, de otro modo, han visto una disminución en la inscripción y un aumento en las matrículas. La matrícula en escuelas católicas de EE. UU. experimentó su primer aumento en 20 años cuando aumentó un 3,8% en el año escolar 2020-21, según la Asociación Nacional de Educación Católica .

“Los vales son una bendición, perdón el juego de palabras, para las escuelas católicas y escuelas religiosas similares, incluso si dichos vales no cubren toda la matrícula”, dijo Abrams.

Teach Coalition, un proyecto de defensa de la educación de la Unión Ortodoxa, cree en sistemas escolares públicos sólidos junto con escuelas privadas sólidas, dijo Dan Mitzner, director de asuntos gubernamentales de la organización, que defiende a alrededor del 90% de los estudiantes de la Yeshivá y de las escuelas diurnas judías en los EE. UU.

“Seguimos creyendo que los fondos públicos en general no deberían utilizarse con fines religiosos”, afirmó Mitzner. “Pero hay una manera de enhebrar esa aguja y ese es el espacio en el que operamos”.

FAMILIAS JUDÍAS RECURREN A LOS TRIBUNALES PARA OBTENER AYUDA FINANCIERA
Teach Coalition respalda una demanda por discriminación religiosa relacionada con la financiación escolar en California. Chaya Loffman y su esposo, y otras dos familias judías ortodoxas, están demandando al estado por permitir que los fondos públicos para estudiantes discapacitados se utilicen en escuelas privadas seculares, pero no en escuelas religiosas. Tienen la obligación religiosa de enviar a su hijo, que tiene autismo, a una escuela judía, pero hacerlo ha significado renunciar o pagar de su bolsillo los servicios adicionales que necesita, dijo.

“Las familias y escuelas religiosas deberían recibir el mismo trato según la ley”, dijo Loffman, representado por expertos legales en libertad religiosa de The Becket Fund.

“En última instancia, estos niños con discapacidades están perdiendo y no es justo”, dijo.

Incluso con cuatro grandes eventos para recaudar fondos al año, algunas familias de la escuela católica St. Patrick en McEwen, Tennessee, aún podrían necesitar ayuda financiera, dijo la hermana Veronica Marie Buckmaster, directora de la institución rural de preK-8 que es la escuela católica más antigua de Nashville. Diócesis.

Ampliar el programa de cuentas de ahorro públicas del estado, dijo, “aliviaría en gran medida la presión sobre las finanzas familiares y daría a los padres la libertad de usar el dinero de sus impuestos para elegir la educación de sus hijos”.

El mes pasado, el gobernador republicano Bill Lee utilizó su discurso sobre el estado del estado para renovar su impulso de expansión, que requiere acción legislativa. En esta sesión se están considerando proyectos de ley , pero el programa actual apenas fue aprobado incluso con una supermayoría republicana.

“Lo clave que los votantes y los responsables políticos deben tener en cuenta con respecto a esta financiación de la educación religiosa es la ausencia de mucha regulación”, dijo Abrams. Cuestionó por qué Estados Unidos no está siguiendo el ejemplo de algunos países europeos al exigir estándares académicos universales y protecciones contra la discriminación en las escuelas privadas financiadas con fondos públicos.

“Más fundamentalmente, esta financiación de la educación religiosa erosiona el terreno común que las escuelas públicas, aunque sea de manera imperfecta, han brindado a este país durante mucho tiempo”.