Las ciudades toman medidas enérgicas contra los campamentos de personas sin hogar. Los defensores dicen que esa no es la respuesta

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(AP) — Colocando postes de tiendas de campaña, mantas y una bolsa de lona en un carrito de compras y tres vagones, Will Taylor pasó una mañana de verano ayudando a sus amigos a derribar lo que había sido su casa y la de una docena más. No era la primera vez ni sería la última.

Habían llegado contratistas de la ciudad de Portland para desmontar el tramo de tiendas de campaña y lonas en una calle lateral detrás de una concurrida intersección. La gente tuvo una hora para abandonar el campamento, una de las más de una docena desalojadas ese día de julio, según datos de la ciudad.

Todo lo que no pudieron llevarse con ellos fue colocado en bolsas de plástico transparente, etiquetadas con la fecha y el lugar de la retirada y enviadas a un almacén de 11.000 pies cuadrados (1.020 metros cuadrados) donde se almacenaban miles de personas como ellos.

“Puede ser difícil”, dijo Taylor, de 32 años, quien ha sido barrido al menos tres veces en los cuatro años que lleva sin hogar. “Es lo que es. … Simplemente lo dejé pasar”.

Angelique Risby, de 29 años, observó cómo trabajadores con chalecos amarillos neón echaban montones de basura en bolsas de basura negras. Risby, que ha estado sin hogar durante dos años, dijo que estaba preparada para un simulacro que ha realizado varias veces.

“Todo lo que tengo”, dijo, “cabe en mi carro”.

Los campamentos de tiendas de campaña han sido durante mucho tiempo una característica habitual de las ciudades de la costa oeste, pero ahora se están extendiendo por todo Estados Unidos. El recuento federal de personas sin hogar llegó a 580.000 el año pasado, impulsado por la falta de viviendas asequibles, una pandemia que arruinó económicamente a los hogares y la falta de acceso a servicios mentales. Tratamiento de salud y adicciones.

Registros obtenidos por The Associated Press muestran que los intentos de despejar los campamentos aumentaron en ciudades desde Los Ángeles hasta Nueva York a medida que crecía la presión pública para abordar lo que algunos residentes consideran condiciones de vida peligrosas e insalubres. Pero a pesar de las decenas de millones de dólares gastados en los últimos años, parece haber poca reducción en el número de tiendas de campaña colocadas en las aceras, parques y rampas de salida de las autopistas.

Las personas sin hogar y sus defensores dicen que las redadas son crueles y un desperdicio del dinero de los contribuyentes. Dicen que la respuesta es más viviendas, no medidas represivas.

La AP envió solicitudes de datos a 30 ciudades estadounidenses sobre redadas de campamentos y recibió respuestas al menos parciales de aproximadamente la mitad.

En Phoenix, el número de campamentos barridos se disparó a más de 3.000 el año pasado desde 1.200 en 2019. Las Vegas eliminó alrededor de 2.500 campamentos hasta septiembre, frente a 1.600 en 2021.

Pero incluso los funcionarios de las ciudades que no recopilan datos confirmaron que los campamentos públicos consumen más tiempo, y están comenzando a realizar un seguimiento de las cifras, al presupuesto para seguridad y eliminación de basura, y a reforzar o lanzar programas para conectar a las personas sin hogar con viviendas y servicios.

“Estamos viendo un aumento de estas leyes a nivel estatal y local que penalizan a las personas sin hogar, y es realmente una reacción equivocada a esta crisis de personas sin hogar”, dijo Scout Katovich, abogado de la Unión Estadounidense por las Libertades Civiles, que ha presentado demandas impugnando la constitucionalidad de redadas y confiscaciones de propiedades en una docena de ciudades, incluidas Minneapolis, Miami, Albuquerque, Anchorage y Boulder, Colorado.

“Estas leyes y estas prácticas de aplicación no hacen nada para aliviar la crisis y, en cambio, mantienen a la gente en este círculo vicioso de pobreza”, afirmó.