Las temperaturas del mar conducen a un peligroso blanqueamiento sin precedentes del arrecife de coral de Florida, dicen los expertos

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El arrecife de coral frente al sureste de Florida está experimentando un nivel de blanqueamiento sin precedentes y potencialmente mortal este verano debido al aumento de la temperatura del océano causado por el cambio climático, dijeron científicos federales el jueves.

Algunos sitios alrededor de los Cayos de Florida están expuestos al doble de la cantidad de estrés por calor que causa la muerte de los corales, y más temprano que nunca en el año, dijeron científicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en una conferencia de prensa telefónica. Dijeron que es probable que el fenómeno afecte al Caribe muy pronto y que un evento global de blanqueamiento podría estar a la vuelta de la esquina.

“Estamos bastante preocupados y estresados ​​por este evento”, dijo Ian Enochs, ecólogo investigador del Laboratorio Oceanográfico y Meteorológico del Atlántico de la NOAA. “No es algo normal”.

Las temperaturas de la superficie del océano frente a la costa de Florida han aumentado a más de 90 grados Fahrenheit (32 grados Celsius) este verano, pero los científicos dijeron que no sabrán el alcance del daño hasta principios del próximo año.

El arrecife de coral de Florida es el tercero más grande del mundo y se extiende unas 350 millas (563 kilómetros) desde Dry Tortugas en el Golfo de México hasta St. Lucie Inlet, unas 115 millas (185 kilómetros) al norte de Miami. El ecosistema de arrecifes de coral sustenta a miles de especies de vida marina, protege contra la erosión y apoya el turismo basado en el buceo, el esnórquel y la pesca.

Los arrecifes de coral están formados por pequeños organismos que se unen entre sí. Los arrecifes obtienen su color de las algas que viven en su interior y son el alimento de los corales. Cuando las temperaturas son demasiado altas, los corales expulsan las algas, haciendo que los arrecifes se vean blancos o blanqueados. Eso no significa que estén muertos, pero los corales pueden morir de hambre y son más susceptibles a las enfermedades.

Ya hay blanqueamiento de corales a lo largo de las costas del Pacífico de Colombia, Costa Rica, El Salvador, México y Panamá, así como a lo largo de las costas del Atlántico de Belice, Cuba, Puerto Rico y las Islas Vírgenes de EE.UU. Los tiburones han desaparecido frente a las costas de Oaxaca, México, debido a la temperatura del agua.

“Florida es solo la punta del iceberg”, dijo Derek Manzello, coordinador del Programa de Vigilancia de Arrecifes de Coral de la NOAA. “La escala de este evento es muy alarmante. Estamos hablando de miles y miles de kilómetros de arrecifes de coral que se están decolorando debido al estrés por calor severo”.

En este punto, una tormenta tropical o un huracán, aunque indeseable por otras razones, sería la mejor manera de enfriar las aguas y limitar los daños, dijo Manzello.

“A menos que tengamos cambios significativos en los patrones climáticos, estamos avanzando hacia el estrés por calor en el Caribe en cuestión de días o semanas”, dijo.

Los océanos del mundo han tenido un calor récord desde abril, y los científicos citan el cambio climático por la quema de carbón, petróleo y gas natural junto con un aumento de El Niño, un calentamiento natural de partes del Pacífico que cambia el clima en todo el mundo y generalmente calienta el planeta. El blanqueo ocurrió rápidamente a medida que la temperatura del agua aumentaba en julio.

Arriba y abajo de la cadena de islas que forman los Cayos de Florida, los grupos de rescate de corales y las instituciones gubernamentales y académicas se han movilizado para salvar los corales reubicándolos en instalaciones en tierra donde puedan ser estudiados. El objetivo es averiguar qué tipos de coral son mejores para sobrevivir al estrés por calor y luego usarlos para construir un arrecife más resistente, dijo Andy Bruckner, coordinador de investigación del Santuario Marino Nacional de los Cayos de Florida de la NOAA.

Aunque el colapso ecológico del sistema de arrecifes es posible, Bruckner dijo que es optimista de que los esfuerzos de restauración pueden evitar que eso suceda.

“Creo que estamos cerca de un punto de inflexión, y cómo se desarrolle este evento nos dirá si estamos allí”, dijo Bruckner. “Pero no creo que sea demasiado tarde”.

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