Los consumidores rechazan cada vez más los aumentos de precios y ganan

0
29

(AP) — La inflación ha cambiado la forma en que muchos estadounidenses compran. Ahora, esos cambios en los hábitos de consumo están ayudando a reducir la inflación.

Hartos de que los precios se mantengan, en promedio, alrededor de un 19% por encima de lo que estaban antes de la pandemia, los consumidores están contraatacando. En las tiendas de comestibles, están cambiando las marcas conocidas por artículos de marca propia, cambiando a tiendas de descuento o simplemente comprando menos artículos como bocadillos o alimentos gourmet.

Cada vez más estadounidenses también están comprando autos usados, en lugar de nuevos, lo que obliga a algunos concesionarios a ofrecer descuentos en autos nuevos nuevamente . Pero la creciente oposición de los consumidores a lo que los críticos condenan como aumento de precios ha sido más evidente en el caso de los alimentos y de bienes de consumo como toallas de papel y servilletas.

En los últimos meses, la resistencia de los consumidores ha llevado a las grandes empresas de alimentos a responder reduciendo drásticamente sus aumentos de precios desde los máximos de los últimos tres años. Esto no significa que los precios de los comestibles volverán a caer a los niveles de hace unos años, aunque en el caso de algunos productos, como los huevos, las manzanas y la leche, los precios están por debajo de sus máximos. Pero los aumentos más leves de los precios de los alimentos deberían ayudar a enfriar aún más la inflación general, que ha caído drásticamente desde un máximo del 9,1% en 2022 al 3,1%.

La frustración pública con los precios se ha convertido en un tema central en la candidatura del presidente Joe Biden a la reelección. Las encuestas muestran que, a pesar de la dramática caída de la inflación, muchos consumidores están descontentos de que los precios sigan siendo mucho más altos que antes de que la inflación comenzara a acelerarse en 2021.

Biden se ha hecho eco de las críticas de muchos economistas de izquierda de que las corporaciones aumentaron sus precios más de lo necesario para cubrir sus propios costos más elevados, lo que les permitió aumentar sus ganancias. La Casa Blanca también ha atacado la “contrainflación”, según la cual una empresa, en lugar de aumentar el precio de un producto, reduce la cantidad dentro del paquete. En un vídeo publicado el domingo del Super Bowl , Biden denunció la contracción inflacionaria como una “estafa”.

La reacción de los consumidores contra los altos precios sugiere a muchos economistas que la inflación debería disminuir aún más. Eso haría que este episodio de inflación fuera marcadamente diferente de los debilitantes picos de precios de los años 1970 y principios de los 1980, que tardaron más en derrotarse. Cuando persiste una inflación alta, los consumidores a menudo desarrollan una psicología inflacionaria: los precios en constante aumento los llevan a acelerar sus compras antes de que los costos aumenten aún más, una tendencia que puede perpetuar la inflación.

“Ese era el temor: que todo el mundo tolerara precios más altos”, dijo Gregory Daco, economista jefe de EY, una firma consultora, quien señala que eso no ha sucedido. “No creo que hayamos entrado en un régimen de alta inflación”.

En cambio, esta vez muchos consumidores han reaccionado como Stuart Dryden, un asegurador comercial de un banco que vive en Arlington, Virginia. En un viaje reciente a su supermercado habitual, Dryden, de 37 años, señaló las grandes disparidades de precios entre los productos de la marca Kraft Heinz y sus competidores de marca comercial, que ahora favorece.

A Dryden, por ejemplo, le encanta el queso crema y los bagels. Un bote de 12 onzas de queso crema Philadelphia de Kraft cuesta $6,69. La marca de la tienda, señaló, cuesta sólo $3,19.

Un paquete de 24 lonchas individuales de queso Kraft cuesta $ 7,69; la etiqueta de la tienda, $2,99. Y una botella de ketchup Heinz de 32 onzas cuesta $6,29, mientras que la alternativa cuesta solo $1,69. Existían lagunas similares en el caso de los macarrones con queso y los productos de queso rallado.

“Sólo esos cinco productos juntos ya cuestan casi $30”, dijo Dryden. Las alternativas eran menos de la mitad, calculó, alrededor de 13 dólares.

“He estado probando opciones de marcas privadas, y la calidad es la misma y es casi una obviedad cambiar de los productos que solía comprar una tonelada a solo la marca privada”, dijo Dryden.

Alex Abraham, portavoz de Kraft Heinz, dijo que sus costos aumentaron un 3% en los últimos tres meses del año pasado, pero que la compañía aumentó sus propios precios sólo un 1%.

“Estamos haciendo todo lo posible para encontrar eficiencias en nuestras fábricas y otras partes de nuestro negocio para compensar y mitigar nuevos aumentos de precios”, dijo Abraham.

La semana pasada, Kraft Heinz dijo que las ventas cayeron en los últimos tres meses del año pasado a medida que más consumidores optaron por marcas más baratas.

Dryden ha tomado otras medidas para ahorrar dinero: hace un año, se mudó a un nuevo apartamento después de que su anterior propietario aumentara su alquiler en aproximadamente un 50%. Su antiguo apartamento estaba al lado de una tienda de comestibles relativamente cara, Whole Foods. Ahora compra en un Amazon Fresh cercano y ha comenzado a visitar la tienda de descuento Aldi cada dos semanas.

Samuel Rines, estratega de inversiones de Corbu, dice que PepsiCo, Kimberly-Clark, Procter & Gamble y muchas otras empresas de alimentos de consumo y bienes envasados ​​aprovecharon el aumento de los costos de los insumos derivado de las interrupciones de la cadena de suministro y la invasión rusa de Ucrania para aumentar drásticamente sus precios (y aumentar sus ganancias) en 2021 y 2022.

Un factor que contribuyó fue que millones de estadounidenses disfrutaron de sólidos aumentos salariales y recibieron cheques de estímulo y otras ayudas gubernamentales, lo que les facilitó pagar los precios más altos.

Aun así, algunos denunciaron el fenómeno calificándolo de “inflación por avaricia”. Y en un artículo de investigación de marzo de 2023 , la economista Isabella Weber de la Universidad de Massachusetts, Amherst, se refirió a ella como “inflación del vendedor”.

Sin embargo, a finales del año pasado, muchas de las mismas empresas descubrieron que la estrategia ya no funcionaba. La mayoría de los consumidores hace tiempo que gastaron los ahorros que acumularon durante la pandemia.

Los consumidores de bajos ingresos, en particular, están acumulando deudas de tarjetas de crédito y atrasándose en sus pagos. Los estadounidenses en general están gastando con más cautela. Daco señala que las ventas generales durante la temporada de compras navideñas aumentaron sólo un 4%, y la mayor parte reflejó precios más altos en lugar de que los consumidores compraran más cosas.

Como ejemplo, Rines señala a Unilever, que fabrica, entre otros productos, la mayonesa Hellman’s, los helados Ben & Jerry’s y los jabones Dove. Unilever aumentó sus precios un 13,3% en promedio en todas sus marcas en 2022. Su volumen de ventas cayó un 3,6% ese año. En respuesta, aumentó los precios sólo un 2,8% el año pasado; las ventas aumentaron un 1,8%.

“Estamos empezando a ver que el consumidor ya no está dispuesto a aceptar precios más altos”, dijo Rines. “Así que las empresas estaban empezando a volverse un poco más escépticas sobre su capacidad de hacer que el precio fuera el motor de sus ingresos. Tenían que recuperar esos volúmenes y el consumidor no reaccionaba de una manera que le agradara”.

La propia Unilever atribuyó recientemente el pobre desempeño de las ventas en Europa a “pérdidas compartidas con marcas privadas”.

Otras empresas también lo han notado. Después de que sus ventas cayeran en los últimos tres meses del año pasado, los ejecutivos de PepsiCo señalaron que este año frenarían los aumentos de precios y se concentrarían más en impulsar las ventas.

“En 2024 veremos… normalización del coste, normalización de la inflación”, dijo el director general Ramón Laguarta. “Así que vemos que todo vuelve a nuestras tendencias de precios a largo plazo”.

Jeffrey Harmening, director ejecutivo de General Mills, que fabrica Cheerios, Chex Cereal, sopas Progresso y docenas de otras marcas, ha reconocido que sus clientes buscan cada vez más gangas.

Y los ejecutivos de McDonald’s han dicho que los consumidores con ingresos inferiores a 45.000 dólares visitan menos y gastan menos cuando lo hacen y dicen que la compañía planea destacar sus artículos de menor precio.

“Los consumidores son más cautelosos -y cansados- de los precios, y vamos a seguir siendo guiados por los consumidores en nuestras decisiones de precios”, dijo a los inversionistas Ian Borden, director financiero de la compañía.

Los funcionarios de la Reserva Federal, la principal institución de lucha contra la inflación del país, han citado la creciente renuencia de los consumidores a pagar precios altos como una razón clave por la que esperan que la inflación caiga constantemente hasta su objetivo anual del 2%.

“Las empresas nos están diciendo que la sensibilidad a los precios es mucho mayor ahora”, dijo la semana pasada Mary Daly, presidenta del Banco de la Reserva Federal de San Francisco y miembro del comité de fijación de tasas de interés de la Reserva Federal. “Los consumidores no quieren comprar a menos que vean un descuento del 10%. … Se trata de una importante mejora en el papel que desempeñan los consumidores para frenar la inflación”.

Las encuestas realizadas por los bancos regionales de la Reserva Federal han revelado que las empresas de todas las industrias esperan imponer aumentos de precios menores este año. La Reserva Federal de Nueva York dice que las empresas de su región planean aumentar los precios en promedio alrededor del 3% este año , frente a aproximadamente el 5% en 2023 y hasta entre el 7% y el 9% en 2022.

Estas tendencias sugieren que las empresas estaban en camino de desacelerar sus aumentos de precios antes de los ataques más recientes de Biden contra el aumento abusivo de precios.

Claudia Sahm, fundadora de SAHM Consulting y ex economista de la Reserva Federal, dijo que “los consumidores son más poderosos que el presidente Biden”.