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Ambas superestrellas son jóvenes y se espera que ambos formen parte de las discusiones de los JMV en la siguiente década y más, y la discusión de Mike Trout vs. Bryce Harper es la versión moderna de Mays vs. Mantle o Bird vs. Magic. Pero hay un solo problema con este debate: le falta un nombre. Cuando hablamos de los mejores bateadores en el béisbol, hay un tercer jugador en esa sagrada trinidad del béisbol, y su nombre es Manny Machado.

Machado ha logrado estadísticas impresionantes que datan del 2013, pero su verdadera campaña de despegue fue la del año pasado, cuando el joven antesalista de los Orioles de Baltimore tuvo números de .286/.359/.502, junto con 35 jonrones y un WAR de 7.1 (versión de baseball-reference). Además envió un mensaje más contundente la pasada temporada: Disipó cualquier duda en referencia a su rodilla reparada quirúrgicamente, participando en todos los 162 juegos y liderando la Liga Americana en apariciones en el plato.

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En el 2016, ha lucido aún mejor, con números de .307/.371/.619 con 13 jonrones en 43 partidos para los Orioles, con un WAR de 3.0 en lo que va de temporada. El sistema ZiPS proyecta que Machado terminará con números de .297/.363/.551 en la temporada, con 36 jonrones y WAR de 8.2, los mejores números de su carrera, y cerca de los de Mike Trout, el favorito de muchos para el premio de JMV. Esta sería la octava mejor temporada para un antesalista con menos de 25 años en la historia del béisbol (su temporada 2015 fue la 22ª mejor para un antesalista de menos de 25 años).

Pero nos acaba de llegar esto: Machado no solo ha sido un fantástico antesalista en años recientes, sino que también fue un torpedero que jugó fuera de posición debido a la construcción del roster de su equipo. Ahora como torpedero, una posición más retante y con menos turnos grandes, él es aún más valioso.

¿Cuán valioso? Un valor comparable al de Mike Trout-Bryce Harper. Echemos un vistazo más cercano.

Vale la pena notar que Machado nunca le dio a los Orioles una razón para moverlo a la tercera base. No habían dudas sobre la defensiva de Machado en el campocorto cuando llegó desde las menores, pero debido a la presencia del veterano torpedero J.J. Hardy en el equipo de liga grande, el equipo decidió moverlo. Incluso mientras jugaba la tercera base, su habilidad de poder jugar en el campocorto era un activo que la mayoría de los equipos no tenía. Ahora que está de vuelta ahí, tenemos una mejor idea de lo valioso que puede ser.

En poco más de 200 entradas de Grandes Ligas en el campocorto, Machado ha sido 10 carreras por cada 150 partidos mejor que el torpedero promedio de Grandes Ligas de acuerdo con la estadística de Carreras Salvadas por la Defensiva de Baseball Info Solutions, y 17 carreras por cada 150 partidos en términos del Rating Máximo de Zona de FanGraphs. Dividamos la diferencia y eso nos da 13.5 carreras.

Manny Machado ha probado ser un gran activo defensivo, tanto en la tercera base como en el campocorto. Peter G. Aiken/USA TODAY Sports
Pero necesitamos más que eso porque poco más de 200 entradas es una muestra bastante pequeña. Una cosa que hace el sistema de proyección ZiPS cuando proyecta la defensiva de un jugador en una posición que no juega normalmente es mirar a los indicadores secundarios, basado en el historial de los jugadores moviéndose a posiciones más fáciles o más difíciles. Y en todos esos indicadores, Machado se ubica bastante alto.

Primero, mientras más joven es el jugador, menos es la pérdida defensiva (en relación al promedio de la liga en dicha posición) cuando se mueve a una posición más difícil. Machado no cumplirá 24 años hasta julio. Otro indicador es una medida cruda de velocidad – yo usé una versión modificada de la estadística llamada Speed Score de Bill James – ya que los jugadores más rápidos tienden a lucir mejor cuando se mueven a una posición defensiva más difícil que los lentos. Machado está teniendo hasta ahora un año a la baja hasta ahora en la versión del ZiPS de speed score, pero desde el punto de vista de las proyecciones, el ZiPS ubica su velocidad como la 10ª mejor entre los torpederos titulares por el resto de la temporada. Y por último, el hecho de que ha jugado profesionalmente la posición anteriormente es de mucha ayuda aquí; es otra variable importante para este tipo de proyección.

El ZiPS combina la medición directa limitada del juego de Machado en el campocorto con el rendimiento implícito en el SS de los otros factores y espera que Machado pierda solo 2.5 carreras por año en relación a un jugador defensivo promedio en la liga cuando se mueve de tercera al campocorto a tiempo completo. Ya que la diferencia entre el valor ofensivo de un torpedero típico y el de un antesalista típico es más grande que 2.5 carreras por cada 150 partidos, el valor de Machado es definitivamente mejorado por la movida.

Manny Machado es tan bueno como Mike Trout y Bryce Harper