“Volando” sobre colinas o “jugando” con cachorros, un estudio encuentra que las personas mayores disfrutan de la realidad virtual

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(AP) — El coronel retirado del ejército Farrell Patrick enseñó informática en West Point durante la década de 1970 y luego en dos universidades privadas durante la década de 1990, por lo que no le sorprende el progreso que la tecnología ha logrado a lo largo de las décadas.

Pero cuando este hombre de 91 años tuvo recientemente su primera experiencia con la realidad virtual, quedó atónito. Sentado en una sala de conferencias en John Knox Village, una comunidad de jubilados en los suburbios de Fort Lauderdale, Florida, Patrick se enderezó mientras sus ojos y oídos experimentaban lo que sería estar en un avión de combate de la Marina volando frente a la costa de Florida.

“Dios mío, eso es hermoso”, espetó antes de que el programa de realidad virtual llevara el avión a aterrizar en un portaaviones.

John Knox Village fue una de las 17 comunidades de personas mayores de todo el país que participaron en un estudio publicado recientemente por la Universidad de Stanford que encontró que una gran mayoría de 245 participantes entre 65 y 103 años disfrutaron de la realidad virtual, mejorando tanto sus emociones como sus interacciones con el personal.

El estudio es parte de un esfuerzo mayor para adaptar la realidad virtual para que pueda ser beneficiosa para la salud y el bienestar emocional de las personas mayores y ayudar a disminuir el impacto que la demencia tiene en algunos de ellos.

Durante las pruebas, los mayores eligieron entre experiencias virtuales de siete minutos, como lanzarse en paracaídas, montar en un tanque, ver representaciones teatrales, jugar con cachorros y gatitos o visitar lugares como París o Egipto. Los participantes llevaban auriculares que les proporcionaban vistas y sonidos de 360 ​​grados, haciendo que pareciera que casi habían entrado en la experiencia real.

“Me trajo recuerdos de mis viajes y… me trajo recuerdos de mi experiencia de crecer en una granja”, dijo Terry Colli, exdirector de relaciones públicas de la Embajada de Canadá en Washington, DC, sobre su experiencia de 2022. A Colli, de 76 años, le gustaba girar en una silla para tener una vista panorámica. “Eso fue algo asombroso”.

Anne Selby, consejera y artista jubilada de 79 años, descubrió que la realidad virtual “estimulaba prácticamente todas las áreas de mi cerebro, todos los sentidos”.

“Disfruté especialmente los que tratan sobre mascotas porque tengo un gato y he tenido mascotas la mayor parte de mi vida”, dijo.

El estudio revisado por pares de Stanford, en colaboración con la empresa Mynd Immersive, encontró que casi el 80% de las personas mayores informaron tener una actitud más positiva después de su sesión de realidad virtual y casi el 60% dijo que se sentían menos aislados socialmente. El disfrute disminuyó un poco para los encuestados mayores cuya vista y oído se habían deteriorado. Aquellos que encontraron la realidad virtual menos agradable también tenían más probabilidades de que no les gustara la tecnología en general.

Además, casi el 75% de los cuidadores dijeron que el estado de ánimo de los residentes mejoró después de usar la realidad virtual. Más del 80 % de los residentes y casi el 95 % de los cuidadores dijeron que hablar sobre su experiencia de realidad virtual mejoró sus relaciones entre ellos.

“Para la mayoría de nuestros encuestados, era la primera vez que utilizaban la realidad virtual. Lo disfrutaron. Probablemente lo recomendarían a otros y esperaban volver a hacerlo”, afirmó Ryan Moore, candidato doctoral de Stanford que ayudó a dirigir la investigación.

“Estamos demostrando que la realidad virtual es una herramienta que realmente ayuda al bienestar de nuestros mayores”, afirmó Chris Brickler, director ejecutivo y cofundador de Mynd. La empresa con sede en Texas es una de las pocas que se especializa en realidad virtual para personas mayores. “Es muy diferente a un televisor bidimensional o un iPad”.

Aparte del estudio, John Knox Village utiliza realidad virtual en su unidad que alberga a personas mayores que padecen la enfermedad de Alzheimer y otras demencias. Ayuda a estimular recuerdos que conducen a conversaciones con los cuidadores.

“Es como si volvieran a la vida cuando cuentan su historia”. dijo Hana Salem, coordinadora de vida significativa del centro. Ella dijo que otras personas que no hablan mucho se animan cuando se les ofrece una experiencia de realidad virtual en contacto con la naturaleza.

“Comenzarán a reírse y a decir: ‘Oh, voy a atrapar las mariposas’”, dijo Salem. Atrapar mariposas también es parte de un juego desarrollado por Mynd que ayuda a las personas mayores a mejorar su movilidad y flexibilidad mientras se paran y alcanzan objetos.

“Es más divertido para estas personas mayores venir y atrapar mariposas y trabajar en la rehabilitación del hombro que levantar pesas”, dijo Brickler.

Brickler dijo que los sistemas de su compañía pronto se conectarán a Google Earth, de modo que las personas mayores puedan visitar virtualmente los vecindarios donde vivían, las escuelas a las que asistieron y los lugares que visitaron, lo que generó más conversaciones con los cuidadores.

Estas visitas virtuales “pueden traernos una enorme cantidad de alegría, una enorme cantidad de recuerdos. Y cuando el terapeuta u otro cuidador puede trabajar con ese adulto mayor y hablar sobre las cosas que vemos, definitivamente vemos que eso proporciona un estímulo”, dijo Brickler.

La compañía ha trabajado en las mayores quejas que tenían las personas mayores en el estudio sobre la realidad virtual: los auriculares eran demasiado pesados, el calor que generaban les hacía sudar la frente y, a veces, la experiencia les provocaba náuseas, dijo. Los nuevos auriculares pesan alrededor de seis onzas (189 gramos) en lugar de una libra (454 gramos), tienen un ventilador incorporado para enfriar y los videos no son tan nerviosos.

Los hallazgos de que las personas mayores de 80 y 90 años disfrutan menos de la realidad virtual que las de 70 años podrían conducir a cambios para ellos, como requerir menos rotación del cuello para ver todos los paisajes y hacer que las imágenes sean más grandes, dijo Moore.

En una tarde reciente en John Knox, un puñado de personas mayores que viven de forma independiente se turnaron nuevamente para usar la realidad virtual. Pete Audet experimentó lo que sería volar con un traje aéreo, sobrevolando montañas coronadas de espectáculos antes de aterrizar en un campo.

“¡Oooh, detente!” exclamó Audet, un trabajador de tecnologías de la información jubilado de 76 años. Él piensa que otras personas mayores “realmente lo disfrutarán. Pero sólo necesitan aprender a usarlo”.

Su esposa, Karen, “jugó” con los cachorros y quedó tan fascinada con su paseo virtual por París que no escuchó que le hicieran preguntas.

“Yo estaba allí. ¡Pero yo estuve aquí! dijo Karen Audet, maestra de escuela primaria jubilada de 82 años.

Farrell, el experto en informática retirado del ejército, dijo que espera vivir hasta los 100 años porque cree que en los próximos cinco años se producirán cambios trascendentales en la realidad virtual. Todavía un entusiasta de la tecnología, cree que el costo de los sistemas bajará drásticamente y se convertirá en parte de la vida cotidiana, incluso para las personas mayores.

“No va a ser tan elemental como lo es ahora. Va a ser muy realista y muy receptivo”, afirmó. “Probablemente estará conectado a tu cerebro”.