El gasto elevado de equipos en Grandes Ligas

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Aaron Judge de los Yanquis de Nueva York participa en una rueda de prensa en el Yankee Stadium, el miércoles 21 de diciembre de 2022. (AP Foto/Seth Wenig)

Aaron Judge, Carlos Correa y Trea Turner se combinaron para firmar contratos por un total cercano a los 1.000 millones de dólares. Xander Bogaerts, Jacob deGrom, Dansby Swanson, Carlos Rodón, Brandon Nimmo y Willson Contreras suscribieron convenios por un acumulado similar.

Son apenas nueve peloteros, que ejemplifican lo lucrativos que han sido los acuerdos en el béisbol durante diciembre.

¡Qué diferencia respecto del año pasado!

La temporada de fin de año ha sido memorable ya para varios equipos y peloteros, un año después de que las Grandes Ligas declararon un paro patronal en medio de una enconada disputa laboral que obligó a posponer la pretemporada.

Judge decidió quedarse con los Yanquis de Nueva York, mediante la firma del mayor acuerdo de la historia del béisbol con un agente libre, por nueve años y 360 millones de dólares.

El boricua Correa tiene pendiente un convenio por 315 millones y 12 años para unirse a los Mets de Nueva York, en tanto que Turner firmó por 300 millones y 11 campañas con Filadelfia.

Incluyendo las transacciones del miércoles, los clubes de las Grandes Ligas han suscrito convenios por más de 2.800 millones de dólares con agentes libres durante este receso previo a la próxima campaña. Ello eclipsa el gasto invernal observado a estas alturas en cada uno de los cinco años anteriores.

Al 20 de diciembre de 2021, ese número era de 1.900 millones de dólares. En 2020, fue de 187,4 millones, cuando los equipos habían concluido recién la campaña abreviada por la pandemia.

La cifra fue de 1.600 millones en 2019, 655,95 millones en 2018 y 413,25 millones en 2017.

“Ya sean los dueños, los equipos que se quedaron cortos en los playoffs, aquellos que lo hicieron bien en la postemporada, los que están listos para dar un paso tras una reconstrucción de tres, cuatro o cinco años, uno mira y hay pocos que estén dando un paso atrás”, dijo el gerente general de los Padres, A.J. Preller, durante las reuniones invernales de las Grandes Ligas.

“Casi todos están buscando avanzar. Y eso, junto con algunos peloteros que tienen realmente calidad, es lo que explica un mercado muy agresivo”.

¿POR QUÉ OCURRIÓ ESTO?

El acuerdo laboral de marzo fijó reglas en las mayores hasta 2026. Y es uno de los factores que explican el mayor gasto.

Sin embargo, hay otras fuerzas en juego.

El convenio incluyó un formato de playoffs expandidos, lo que lleva a más dinero para los propietarios por concepto de derechos televisivos. Asimismo, se allanó el camino para incorporar publicidad en los uniformes y cascos por primera vez en la historia.

Bajo el acuerdo de cinco años, el umbral del impuesto al lujo se eleva a 244 millones de dólares para la última temporada, y las tasas permanecen sin cambios en los primeros tres umbrales.

Un cuarto tope se añadió, dirigido supuestamente al dueño de los Mets, Steve Cohen. Parece que el multimillonario apenas se molestó por esos gravámenes, pues ha llevado la nómina de su club a casi 400 millones de dólares.

Si se hubiera instituido un sistema de límites más punitivos, semejante a un tope salarial como el de otras ligas, el gasto se habría moderado en el receso. Ciertamente, algunos dueños apoyarían un concepto similar.

Desde luego, la paz laboral es buena para el negocio en general, pero las Grandes Ligas están en el proceso de distribuir los 900 millones de dólares que recibieron de The Walt Disney Co. por su parte restante de una empresa de tecnología para servicio de “streaming”.

Ese dinero iría a los clubes antes de que concluya el año.

Las Grandes Ligas tuvieron nuevos paquetes de red de “streaming” en Apple TV+ y Peacock la temporada anterior. Anunciaron en octubre que los fanáticos habían visto más de 11.500 millones de minutos de juegos en directo por MLB.TV durante la temporada regular, un récord par el paquete de “streaming”.

La Serie Mundial de este año tuvo ratings grises en la televisión. Y en la era de los dispositivos inalámbricos, hay más dudas sobre la viabilidad de las cadenas regionales de deportes que transmiten los juegos de béisbol.

Los niveles de audiencia bajaron 5% respecto del nivel que tenían antes de la pandemia, pero el gasto sugiere al menos cierto optimismo sobre la salud del béisbol.

Esto refleja también una generación inusitadamente nutrida de agentes libres. Judge es el Jugador Más Valioso de la Liga Americana. Turner, Correa, Bogaerts y Swanson son campocortos elegidos al Juego de Estrellas.

Justin Verlander ganó el trofeo Cy Young de la Liga Americana con Houston la temporada anterior y firmó por 85,7 millones y dos años con los Mets.