Sorteo de eliminatoria africana para el Mundial refleja nuevo formato

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ARCHIVO - Ousmane Dembélé, de Francia, disputa un balón ante Yahia Attiyat Allah, de Marruecos, durante la semifinal de la Copa del Mundo en Jor, Qatar, el 14 de diciembre de 2022 (AP Foto/Martin Meissner, archivo)

Nigeria y Sudáfrica quedaron en el mismo grupo de la eliminatoria mundialista el jueves, como parte de una competición reformada que llevará al menos a nueve selecciones a la Copa de 2026 en Estados Unidos, México y Canadá.

El grupo ampliado de 48 equipos en el Mundial que se disputará dentro de tres años implica que los boletos para África han aumentado de cinco a nueve, con la posibilidad de que un décimo equipo del continente avance mediante un repechaje intercontinental.

En el nuevo formato africano, sólo los ganadores de cada uno de los seis grupos tendrán garantizado un pasaje a la Copa del Mundo. Los cuatro mejores segundos irán al repechaje africano y el que triunfe en esa etapa disputará el minitorneo intercontinental, donde se definirán las últimas dos selecciones que disputarán el Mundial.

Marruecos, el primer semifinalista africano de una Copa del Mundo tras sorprender el año pasado en Qatar, está en un grupo donde sus mayores retos provendrán de Zambia, monarca africana de 2012 y de Níger.

Las eliminatorias africanas se jugarán de noviembre próximo a octubre de 2025.

Benín, Zimbabue, Ruanda y Lesotho son los otros equipos del Grupo C, con Nigeria y Sudáfrica. Zimbabue fue incluido en el sorteo luego que la FIFA levantó el martes una sanción que pesaba sobre el país desde febrero, por interferencia gubernamental en su federación.

Marruecos, Zambia y Níger están en el Grupo E con República del Congo, Tanzania y Eritrea, ubicada en el puesto 200 del ranking de la FIFA, entre un total de 211 selecciones.

El sorteo siguió a la asamblea general de la Confederación del Fútbol Africano, realizada en Abiyán, Costa de Marfil. Este país del occidente de África albergará la próxima Copa de Naciones del continente, en enero y febrero.

Senegal, el campeón defensor de África, se medirá con Congo, Mauritania, Togo, Sudán y Sudán del Sur en el Grupo B. Los vecinos sudaneses chocarán en las eliminatorias mundialistas tras separarse como estados independientes en 2011, tras décadas de guerra civil.

Egipto está en el Grupo A y disputaría el boleto con Burkina Faso. La selección egipcia jugó el Mundial de 2018 en Rusia tras una ausencia de 28 años, pero se ausentó en Qatar.