El sistema de frenado de nave espacial se adelantó, dicen expertos

La nave espacial experimental de Virgin Galactic estalló en el aire sobre el desierto de Mojave en California después de que un dispositivo para frenar el descenso del cohete se desplegara antes de tiempo, indicaron el domingo investigadores federales.

El presidente de la Comisión Nacional de Seguridad del Transporte (NTSB), Christopher Hard, dijo que si bien no se había determinado la causa del accidente de la SpaceShipTwo, los investigadores habían descubierto que el sistema de “plumaje”, que eleva y rota la cola para frenar, se activó antes de alcanzar la velocidad.

El sistema requiere un proceso de dos pasos para desplegarse. El copiloto desbloqueó el sistema, pero Hart señaló que el segundo paso se produjo “sin ser ordenado”.

Hart indicó que completar la investigación llevará meses, y que los errores de pilotos y el fallo mecánico están entre las cosas en consideración.

El copiloto Michael Alsbury, de 39 años, murió en el accidente. El piloto Peter Siebold, de 43 años, logró saltar y está hospitalizado con lesiones graves.

El “plumaje” es un sistema único de esa nave que la ayuda a frenar al reentrar en la atmósfera. Tras ser desbloqueado, una palanca rota dos secciones en la cola del avión en un ángulo de hasta 90 grados para que actúen como timón. Tras la deceleración, las secciones regresan a su posición normal y la nave va a Tierra.

Hart señaló que las “plumas” se activaron en Mach 1.0, la velocidad del sonido, pero no deberían haberse desplegado hasta alcanzar una velocidad de Mach 1.4, o más de 1,000 millas por hora (1466 kilómetros por hora).

Virgin Galactic –propiedad del grupo Virgin del multimillonario Richard Branson y Aabar Investments PJS, de Abu Dhabi– espera llevar turistas a una altitud de más de 62 millas (100 kilómetros) desde la superficie. La empresa vende asientos para cada posible viaje a $250,000.

Branson esperaba comenzar los viajes el año que viene, pero el sábado dijo que el proyecto no se retomaría hasta que se determinara la causa del accidente y se resolviera el problema.

El desastre reencendió las críticas contra el proceder de la firma diseñadora del aparato y la empresa Virgin Galactic, después de una explosión ocurrida hace siete años en la que perdieron la vida tres personas.

Los entusiastas de los viajes espaciales que dan seguimiento a los avances de Virgin Galactic para pasear a turistas en vuelos suborbitales han lamentado durante años la explosión del 2007, en la que murieron tres personas y otras tres resultaron heridas críticamente durante una prueba en tierra relacionada con el desarrollo del motor cohete para el mismo vehículo que estalló el viernes.

“Tenemos ahora otra persona muerta, otra persona herida de gravedad. Así que tenemos muchos perjuicios en el sector (privado espacial)”, dijo el ingeniero Geoff Daly, que ha presentado denuncias ante varias agencias federales por el uso de óxido nitroso para el motor de la nave.

El sistema de frenado de nave espacial se adelantó, dicen expertos

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